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La lucha por la independencia de Bougainville ganó contra todo pronóstico

Por Matt Schierz | Jacobin

La isla del Pacífico de Bougainville se encuentra al noreste de Australia y al este de Papúa Nueva Guinea (PNG). Aproximadamente del mismo tamaño que Puerto Rico, Chipre o Córcega, tiene una población de alrededor de 300.000 habitantes. Antropológicamente, la isla es un lugar increíblemente complejo con una variedad de prácticas culturales precoloniales, una composición tribal variada y un profundo compromiso con el cristianismo.


La fe fue transmitida por misioneros alemanes cuyo gobierno mantuvo formalmente el dominio sobre la isla hasta que Australia la anexó después de la Segunda Guerra Mundial. Después de la Segunda Guerra Mundial, Bougainville entró en un estado de limbo legal como Territorio en Fideicomiso de las Naciones Unidas. Australia todavía tenía la responsabilidad administrativa de la isla y los archipiélagos vecinos.


En 1975, Canberra concedió la independencia a Papúa Nueva Guinea (PNG), que también había estado bajo control estatal australiano, e incluía algunas islas vecinas del nuevo país, como la grande y supuestamente “inexplorada” Bougainville. El pueblo de Bougainville lanzó una campaña política por la independencia, pero la comunidad internacional la ignoró.

Después de la toma del poder, continuaron con su lucha, lo que significó enfrentarse no sólo al gobierno de PNG sino también a sus patrocinadores australianos y a una de las compañías mineras más poderosas del mundo. Contra obstáculos aparentemente abrumadores, el movimiento revolucionario de Bougainville se abrió camino hasta la mesa de negociaciones y consiguió un referéndum en 2019 que resultó en un apoyo abrumador a la independencia .


Una bomba explosiva


Las batallas de guerra en Bougainville entre los aliados y Japón habían traído la isla y sus riquezas potenciales a la conciencia de Australia y sus amigos cercanos en la industria minera. En 1972, Rio Tinto, que ahora es el segundo conglomerado minero más grande del mundo, creó una filial llamada Bougainville Copper Limited (BCL) para comenzar a explotar en la lucrativa jungla de Bougainville después de llegar a un acuerdo con PNG y Australia.

El movimiento revolucionario de Bougainville se abrió camino hasta la mesa de negociaciones y consiguió un referéndum en 2019 que resultó en un apoyo abrumador a la independencia.


La mina estaba ubicada en la región central de Panguna de la isla. Pronto se convertiría en el punto focal de la actividad revolucionaria en la isla. A lo largo de la década de 1980, las contradicciones sociales y políticas aumentaron en Bougainville a medida que la mina se expandía. La mina reorientó por completo la vida tradicional en torno a una ciudad empresarial con funcionarios y empresarios extranjeros que disfrutaban de una autoridad suprema, respaldados por las fuerzas armadas de PNG, que contaban con armas y entrenamiento australianos.


La modernidad capitalista había llegado a las costas de la isla. El intenso y agotador trabajo realizado por la gente de Bougainville en la mina recordaba a la antigua Roma o a la Bolivia colonial gobernada por los españoles. Imágenes aéreas de la mina en su apogeo muestran cómo destruyó la exuberante jungla, comenzando desde el centro de la isla y avanzando hacia afuera, como una bomba explosiva.


Los trabajadores y otros lugareños comenzaron a pronunciar discursos y celebrar grupos de estudio en secreto sobre las condiciones de la mina, en parte inspirados por sueños de soberanía nacional. Estos grupos comenzaron a ganar popularidad a medida que las condiciones en la mina llevaron a los residentes a comprender su posición subyugada y la necesidad de liberarse de la pesadilla en la que se encontraban atrapados.


La gente de Bougainville y su entorno eran prescindibles a los ojos de BCL y sus aliados. En sus diecisiete años de funcionamiento, la mina se había convertido en uno de los yacimientos de cobre más ricos del mundo . Era un buque insignia del negocio de Rio-Tinto y una fuente de ingresos extremadamente importante para el gobierno de PNG. Las ganancias de la mina en algunos momentos representaron hasta el 45 por ciento de los ingresos totales por exportaciones de PNG .


Del sabotaje a la revolución


La dramática disminución del nivel de vida en la isla después de la introducción de la mina expulsó a la gente de sus parcelas de subsistencia y de sus sistemas alimentarios tradicionales. La degradación ambiental masiva del agua y los suministros de alimentos amenazó su civilización y los obligó a tomar medidas.


En 1989, múltiples actos de sabotaje sacudieron la mina Panguna. Se volaron vigas de soporte estratégicamente, las entradas a la mina se derrumbaron varias veces y se robaron herramientas y armas. Esto supuso un shock para el gobierno de PNG, sus patrocinadores australianos y Rio Tinto, que vio ingeniosamente el cierre de una de las minas más rentables del mundo. La empresa y sus socios nacionales sufrieron una enorme vergüenza. BCL y las autoridades de PNG pronto implementaron una política de disparar a matar contra posibles bandidos.


El líder de este grupo de saboteadores era un ex minero llamado Francis Ona que llegó a ser el líder de la guerra de guerrillas contra PNG y Australia. Ona dejó de trabajar en la mina en 1988 para trabajar a tiempo completo organizando la resistencia contra ella. Viajó por la isla reuniendo apoyo entre las mujeres que vieron su estatus caer en picado a medida que se destruían las estructuras sociales tradicionales, como la agricultura de subsistencia, así como entre los hombres jóvenes que habían visto morir a sus amigos en la mina.


Los intentos de Ona de negociar mejores condiciones entre los trabajadores y Rio Tinto no tuvieron éxito y el proceso lo radicalizó. Un directivo del BCL justificó su obstinación de la siguiente manera: "No nos gustaba que nos obligaran a hacer las cosas a la manera melanesia porque la manera melanesia es un poco. . . Presionas a alguien, y la presión resulta en una recompensa, y luego hay una actitud: Ojalá hubiera pedido más, ¿cómo obtengo más? Luego vuelves a aplicar la presión, tal vez un poco más fuerte la próxima vez, y luego obtienes una recompensa mayor y, finalmente, te preguntas «¿cómo puedo detener esto? Están desangrando a la empresa».


Los actos de sabotaje se convirtieron en una guerra de guerrillas y la mina cerró por completo. Ona hizo la siguiente declaración en una transmisión de radio :

Generalmente somos personas amantes de la paz y respetuosas de la ley. Actualmente se nos culpa a nosotros por la anarquía en la provincia. Hemos tomado esta medida después de una dolorosa lucha durante los últimos veinte años de gobierno de PNG. Estamos luchando para salvar nuestra tierra de la explotación extranjera.


Las fuerzas de seguridad de PNG fueron enviadas a la isla para derribar a Ona y su Ejército Revolucionario de Bougainville (BRA). Lanzaron incursiones desde cabezas de playa costeras hacia el interior, tratando de encontrar y matar a los combatientes del BRA.

Ona carecía de acceso a armas de fuego modernas en las primeras etapas de la guerra y utilizó su conocimiento de la jungla para emplear trampas explosivas venenosas, desprendimientos de rocas y emboscadas. Durante varios meses, así defendió el BRA el interior de Bougainville.


La revolución del coco


Con el tiempo, Ona adquirió más armas y municiones de las sucesivas oleadas de fuerzas derrotadas de PNG y utilizó esta racha victoriosa para establecer legitimidad entre los residentes de la isla. Estableció una infraestructura de entrenamiento militar y estableció aldeas revolucionarias donde regresaron la cultura tradicional y la agricultura de subsistencia.

El gobierno de Papúa Nueva Guinea impuso un embargo a Bougainville en 1990 y lanzó la fase más sangrienta de la guerra.


El líder del BRA aprovechó el cristianismo acérrimo de la isla para incorporar una teoría de la teología de la liberación a su propaganda. Ona no sólo fue un general guerrillero sino también predicador, músico y agricultor. Un artículo académico lo presentó como un Moisés que conduce a su pueblo a la tierra prometida, una Bougainville soberana e independiente.

Este historial de éxito hizo que el gobierno de PNG y sus aliados reconsideraran su estrategia. Impusieron un embargo a Bougainville en 1990 y lanzaron la fase más sangrienta de la guerra. Este resultó ser el mayor conflicto en Oceanía desde la Segunda Guerra Mundial.


El BRA era una fuerza revolucionaria que tuvo que resistir los ataques de las fuerzas especiales de PNG entrenadas en Australia, así como la participación directa de las fuerzas australianas, lanzando granadas sobre las aldeas desde helicópteros. Estas tácticas provocaron la condena del papel de Canberra por parte de activistas pacifistas nacionales e internacionales .


Ante este ataque, el BRA y el pueblo de Bougainville sufrieron grandes pérdidas, a las que se sumó la falta de suministros médicos debido al embargo. Hasta veinte mil personas murieron en los diez años de conflicto de Bougainville: entre mil y dos mil de ellas fueron muertes en combate, y el resto fueron civiles. La isla tenía una población de alrededor de 200.000 habitantes en ese momento.


Un documental llamado The Coconut Revolution explora la experiencia cotidiana del embargo, la guerra y la revolución en la isla. La cámara sigue a Ona mientras capacita a jóvenes, dirige servicios religiosos y cultiva. Imágenes de niños pequeños golpeando tuberías de PVC para hacer música para el culto se yuxtaponen con imágenes de pilotos australianos arrojando bombas sobre aldeas. La película también explora la tecnología casera construida para burlar el embargo, así como los nuevos sistemas alimentarios iniciados por las mujeres de la isla.


Cavar más profundo


La moral entre las fuerzas de PNG empeoró a medida que comenzó a imponerse la realidad de luchar contra una fuerza guerrillera profundamente arraigada. Esto llevó a los funcionarios del gobierno a utilizar tácticas aún más violentas con la esperanza de asegurar una victoria rápida. Las autoridades de PNG implementaron una estrategia de arrasamiento de aldeas, tortura y asesinatos indiscriminados de jóvenes sospechosos de pertenecer al BRA. Sin embargo, la fuerza rebelde siguió resistiendo.


La moral entre las fuerzas de PNG empeoró a medida que comenzó a imponerse la realidad de luchar contra una fuerza guerrillera profundamente arraigada.


Es importante no romantizar completamente al BRA, cuyo uso de niños soldados obtuvo la condena internacional. Sin embargo, eran la única oposición eficaz a un mundo de explotación arraigado en el infierno de los sofocantes pozos mineros. Muchos de los soldados sólo habían conocido la violencia de la mina y vieron la contraviolencia como la única forma legítima de ponerle fin.


Con la presión en aumento, el gobierno del líder de PNG, Julius Chan, se había hundido en un hoyo profundo. Esta fue la operación militar más grande en la historia del joven país. No sólo estaba en juego el PIB de su país, sino que también tenían a Australia y a Rio Tinto pisándoles la espalda.


Después de varias negociaciones de paz fallidas entre BRA y PNG, Chan se impacientó. Su gobierno decidió contratar a la empresa de redes de mercenarios Sandline International en 1997, con el respaldo de Australia. Sandline, a su vez, contrató al grupo mercenario sudafricano Executive Outcomes para luchar contra el BRA.


Executive Outcomes era una de las fuerzas mercenarias más grandes del mundo . Estaba dotado de veteranos altamente experimentados de las fuerzas especiales de los regímenes de colonos blancos en Sudáfrica y Rhodesia. El modelo de negocio de la empresa se basó en la defensa de los intereses de los recursos en todo el Sur Global.


Apenas un año antes, el gobierno indonesio lo había contratado para luchar contra las fuerzas guerrilleras en Papúa Occidental, que habían ocupado algunas de las minas de oro y cobre de Rio Tinto. Executive Outcomes tuvo éxito en su misión, utilizando horribles métodos de represión . Los grupos de derechos humanos todavía están asumiendo la violencia en Papúa Occidental.


Cuando se conoció la historia de Executive Outcomes, podría haber parecido que la esperanza se estaba desvaneciendo para la gente de Bougainville. Sin embargo, recibieron ayuda de un aliado improbable. En 1997, un periodista de PNG publicó una denuncia con detalles del acuerdo secreto que Chan había firmado con Executive Outcomes para el uso de cuarenta y cuatro mercenarios por 36 millones de dólares. La empresa incluso estaba considerando comprar una participación en BCL.


El ejército de PNG se sintió profundamente insultado por la noticia, especialmente el comandante principal de la operación de Bougainville, Jerry Singirok, quien tuvo que creer que la guerra era imposible de ganar. Singirok y sus aliados en los altos rangos del ejército emprendieron una operación nocturna no autorizada para arrestar a todos los mercenarios de Executive Outcomes.


Chan no tenía idea de lo que estaba sucediendo hasta que se despertó a la mañana siguiente con protestas masivas afuera de su casa después de que Singirok informara al público por radio. Los mercenarios fueron liberados y enviados a casa entre vítores de aprobación de una multitud masiva de ciudadanos de PNG.


Hacia la independencia


Estas fueron algunas de las mayores protestas públicas en la historia de PNG y contaron con el apoyo de una parte determinada del mando militar. Chan se vio obligado a dimitir y en 1997 se celebraron nuevas elecciones. El nuevo gobierno puso fin a la guerra en Bougainville mediante un acuerdo de paz. Se produjo un alto el fuego, tras lo cual comenzaron las negociaciones sobre el estatus legal de Bougainville.


La gente de Bougainville celebró la paz pero también reflexionó sobre el dolor y el sufrimiento que habían presenciado. La Revolución Me’ekamui todavía tenía muchas lecciones que aprender en el camino hacia la independencia. Los problemas fiscales y el analfabetismo financiero hicieron posible que varias empresas de recursos estafaran a la joven nación autónoma. El gobierno actual está tratando de recuperar la minería de una forma más segura, pero las operaciones relacionadas con la minería aún dan lugar a incidentes violentos . Rio Tinto ha manifestado su deseo de restablecer los vínculos con Bougainville en múltiples ocasiones.


En 2019, el pueblo de Bougainville votó oficialmente a favor de la independencia en un referéndum, con casi el 98 por ciento votando a favor. El proceso legal para la independencia aún está en curso. Un ex comandante del BRA, Ishmael Toroama, fue elegido recientemente presidente de Bougainville.


Cualquiera que sea el futuro que le depare a Bougainville, la Revolución Me’ekamui fue un logro espectacular. En un momento en que los sueños revolucionarios se desvanecían en otros lugares, el pueblo de Bougainville se mantuvo firme contra el poder combinado de Rio Tinto, Australia y PNG, y está en camino de asegurar su propio país.


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